Hoe Twentse ondernemers het buitenland vinden

‘Er ligt hier een megakans voor Enschede’

Robbert Oude Luttikhuis geeft leiding aan MetaChef, een internationale uitgever van interactief 3D-beeldmateriaal voor de levensmiddelenindustrie en het onderwijs. Door met ze samen te werken hoopt hij regionale bedrijven en opleidingen mee te nemen in de digitale transitie. ‘Wij willen ons innovatieve 3D-beeldmateriaal groot maken vanuit Enschede.’

Robbert Oude Luttikhuis (29) laat op zijn computer een levensecht 3D-model van een kalfskarkas zien dat zijn bedrijf MetaChef heeft gemaakt voor de VanDrie Group, een Nederlands bedrijf dat wereldmarktleider is in kalfsvlees. ‘Op basis daarvan kunnen klanten van de VanDrie Group bepaalde deelstukken van een kalf inkopen’, legt hij uit. ‘Maar het model wordt ook gebruikt voor training en opleiding, bijvoorbeeld op de slagersvakopleiding. Omdat een 3D-model heel beeldend is, kun je goed laten zien hoe bepaalde deelstukken in elkaar zitten.’

Voor de slagersvakopleiding heeft MetaChef zelfs een virtuele ‘productherkenningstafel’ gemaakt. ‘Voorheen vond de herkenning van technische vleesdelen enkel fysiek plaats, maar nu kunnen leerlingen met een virtual reality bril altijd en overal opdrachten doen rond productherkenning.’ Het is efficiënter, gemakkelijker en minder kostbaar.

Digitale biefstukken

Naast 3D-beelden voor het onderwijs, maakt het Enschedese techbedrijf 3D-beelden van levensmiddelen en verpakkingen voor industrie en onderwijs. Met deze digitale biefstukken, appels, broden, chocoladerepen en andere eetbare zaken kunnen professionals in de agri- en foodsector hun verhaal nog beter uit te leggen aan klanten en consumenten.

De bedrijven waar MetaChef aan levert zijn zowel binnen als buiten Nederland gevestigd, zoals het Hollandse sauzenmerk Remia en de Zwitserse chocoladefabrikanten Barry Callebaut Group en Lindt. Wat betreft onderwijs richt het bedrijf zich op verschillende praktijkgerichte opleidingen, waaronder de SVO Vakopleiding Food, het Zone.college en het Alfa-college.

MetaChef, opgericht in 2020, is een initiatief van DiDutch en Het Foodatelier. Laatstgenoemde onderneming, in 2000 gestart door Robberts vader Marc, was er als eerste. Dit bedrijf maakte strategische marketingplannen voor de levensmiddelenindustrie, waar al vrij snel productontwikkeling en consumentenonderzoek bij kwamen. Na een verhuizing naar een nieuw pand op het Roombeek in Enschede zag in 2012 DiDutch het levenslicht; een industrieel ontwerpbureau onder leiding van Robberts broer Bart. Intussen zitten de drie bedrijven allemaal onder het gezamenlijke dak van de Digital Food Factory.

Slimmer, efficiënter en gemakkelijker

Het idee voor MetaChef ontstond toen Bart, die afstudeerde als werktuigbouwkundige aan de Universiteit Twente en carrière maakte op de ontwikkelafdelingen van Vredestein en Porsche. ‘Hij zei: wat hier gebeurt met productontwikkeling, kan veel slimmer, efficiënter en gemakkelijker’, herinnert Robbert zich. Bart bedoelde hiermee dat het eigenlijk heel inefficiënt is om eerst een fysieke mockup van een champignonhamburger of confettiroomsoes te ontwikkelen om voor te leggen aan de klant, alvorens je daadwerkelijk aan de slag kunt. 

Helemaal onbekend met 3D was de familie Oude Luttikhuis niet. DiDutch ontwerpt al jaren digitale 3D-modellen van verpakkingen. Eigenlijk ontbraken enkel de foodproducten zelf nog in 3D. En daar was een reden voor, legt Robbert uit. ‘Wat het zo complex maakt, is dat levensmiddelen organisch zijn, lichtdoorlatend, en glinsteringen hebben. Dat laat zich moeilijk namaken in 3D.’

Dat het de broers toch gelukt is, is te danken aan een unieke combinatie van drie factoren: de schat aan kennis van levensmiddelen die het Foodatelier met zich meebrengt, de technische knowhow vanuit DiDutch en de goede connecties met de markt. Het team van 3D-artists, programmeurs en designers heeft al een collectie van duizenden 3D-modellen van groente, fruit, vlees, brood, pasta’s en verpakkingen aangelegd en bouwt deze in de Digital Food Factory – in de historische Menkotoren op het Roombeek – steeds verder uit.

Een megakans voor de regio

MetaChef heeft ook nauwe banden met Saxion Hogeschool. Veel studenten game design vinden bij het bedrijf stageplekken of volgen er een afstudeertraject. ‘Die opleiding werkt met een techniek die wij ook toepassen’, aldus Robbert. ‘Maar voordat ze bij ons aan de slag kunnen, moeten ze eerst een opleidingsprogramma volgen om die ‘food mindset’ te krijgen. Ze kunnen games ontwikkelen, maar ze zouden eigenlijk ook moeten leren hoe je die techniek toepast in food.

Robbert is van plan op dit gebied de samenwerking met onder meer Saxion te verdiepen. ‘Er ligt hier een megakans voor Enschede en de opleidingen die hier zitten. Als ze meegaan in de vraag om studenten breder op te leiden, krijgen die veel meer mogelijkheden. De techniek van game design wordt al in verschillende sectoren zoals fashion, cosmetica, interieur en bouw toegepast en de vraag daarnaar wordt de komende jaren alleen maar meer.’

Dit zou Twente ver buiten de regio en zelfs buiten de landsgrenzen verder kunnen helpen in positionering en imago, aangezien levensmiddelen wereldwijd vrijwel gelijk zijn en al deze bedrijven mee moeten in de digitale transitie. ‘Wij willen ons innovatieve 3D-beeldmateriaal groot maken vanuit Enschede. Daarom zoeken we die samenwerkingsverbanden met onderwijsinstellingen en bedrijven. Maar wel op een heel praktische manier, zodat we meteen commercieel aan het werk gaan en met elkaar iets kunnen neerzetten.’

Stages

MetaChef heeft elk jaar meerdere plekken voor stagiairs beschikbaar voor onder andere softwareontwikkelaars en 3D artists. Als stagiair 3D artist ontwikkel je onder meer hoogwaardige gedetailleerde 3D-modellen van (food)producten, en werk je daarnaast aan fotorealistische renders en serious gaming applicaties. Alle stagiaires starten de eerste twee weken van hun stage met een MetaChef opleidingsprogramma, voor een betere integratie in het werkveld en de levensmiddelenindustrie.